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고추에 관한 고찰

2017년 09월 19일 [(주)문경사랑]

 

 

↑↑ 엄용대
엄용대 한의원 원장<054-553-3337>

ⓒ (주)문경사랑

 

고추는 한약명으로 번초라고 하는데 성미(性味)가 맵고 따뜻한 성질을 가지고 있습니다. 가을 햇빛이 가득한 계절이면, 하늘은 높아져 가고 땅은 풍성해지는 시절의 동네 어귀, 아파트의 놀이터나 주차장 한켠엔 어김없이 빨간 고추의 말림 행진이 시작됩니다.

보기만 해도 뭔가 풍성해지고 행복해지는 느낌이 가득해집니다. 우리는 고추와 가까운 민족이라는 생각이 듭니다. 임진왜란 이후부터 김치, 고추장 등 고추로 요리된 음식들이 많아졌습니다.

실제로 2007년 국민건강영양조사는 우리나라가 태국과 더불어 세계에서 가장 고추를 많이 먹는 나라라고 발표했습니다. ‘김치 없이 못 살아’가 아니라 ‘고추 없인 어떻게 살까’하는 생각이 들기도 합니다.

여름철에 많이 먹는 풋고추는 비타민C함량이 같은 무게로 사과의 20배에 달합니다. 100g의 풋고추를 먹으면 비타민C하루 섭취 권장량(100mg)을 채울 수 있습니다. 풋고추가 장수식품으로 불리는 이유는 비타민C 이외에 베타카로틴, 비타민E 등 3대 항산화 비타민이 모두 들어있기 때문입니다.

예로부터 고추를 삼복더위에 대비해서 초복엔 한 개, 중복에 두 개, 말복에는 세 개를 먹었다고 전해져 옵니다.

고추의 매운맛 정체는 바로 캡사이신 성분 때문입니다. 고추의 안쪽을 보면 태좌(胎座)라고 해서 씨가 붙어 있는 부분이 있습니다. 이 부분에서 만들어지는 캡사이신은 매운맛을 내며, 스트레스 해소에 아주 좋은 효과가 있다는 연구 결과가 있습니다.

캡사이신은 대뇌를 자극해 자연 진통제인 엔도르핀을 분비하는데, 이 엔도르핀이 스트레스를 완화해 기분을 좋게 해줍니다. 스트레스는 적절한 해소가 필요하고 또 스트레스에 대한 적절한 저항력이 필요합니다. 이처럼 고추는 우리에게 참 고마운 채소입니다.

캡사이신의 또 다른 효능은 신진대사를 촉진해 지방을 연소시키는 효과가 있습니다. 이와 관련된 연구도 많습니다. 캡사이신이 식욕과 에너지 섭취에 영향을 미치지 않으면서도 에너지 대사와 관련된 교감 신경을 활성화하고, 이는 에너지 소비량을 늘려 지방 축적을 막고 체지방을 감소시키는 원리입니다.

고추를 검색했을 때 가장 많이 언급되는 유명인이 있는데, 바로 오프라 윈프리입니다. 그녀의 고추 다이어트는 전 세계를 강타했습니다. 고추의 효능을 알았던 그녀의 눈부신 다이어트 효과는 아직도 관심의 대상이 되고 있습니다.

하지만 특정 음식만을 먹는 다이어트는 바람직하지 않습니다. 그렇다면 몸에 이로운 캡사이신이 많이 들어있는 고추의 효과가 더 좋은 것일까? 그렇지 않습니다. 캡사이신이 너무 많으면 다른 영양소는 오히려 적어지기에 적당히 매운 것이 좋습니다.

또한, 고추가 위암을 촉진한다는 보고가 있고, 또 위암 발생을 억제한다는 상반된 보고도 있습니다. 암이 아니더라도 매운 고추를 많이 먹으면 위(胃)에 좋지 않습니다. 하지만 연구결과 고추가 위장을 보호한다는 보고도 있어 어느 장단에 맞춰야 할지 헷갈리는 상황입니다.

일반적인 이론으로는 개인적인 투여량에 따라 항암효과와 위장 보호 효과가 있습니다. 적당히 매운 고추를 선택해 적당히 먹으라는 이야기입니다.

고추를 먹을 때 고추씨도 먹어야 할까? 식당을 방문한 대부분의 손님을 보면, 풋고추를 먹을 때 고추씨를 털어내고 먹는 모습을 보게 됩니다.

고추씨에는 각종 무기질을 비롯해 생존에 필요한 영양소가 골고루 들어 있습니다. 또 고추씨의 불포화지방산은 우리에게 필요한 필수지방산이 대부분이며 항암 항균효과까지 있습니다. 그러니 고추를 먹을 때 씨까지 먹는 것이 좋습니다.

요즘에는 아삭이고추 또는 오이고추라고해서 시원하고 덜 매운 맛의 고추도 쉽게 볼 수 있고, 다양한 요리에 넣을 수 있는 꽈리고추도 맛이 좋을 때입니다.

또한 고추의 다변화 시대라고 할 수 있을 만큼 특정 질환에 효과가 있다고 개발된 고추도 많이 등장했습니다. 몸에 좋을 뿐만 아니라 맛도 좋아 오래도록 인기가 많은 고추.

생으로도 그 맛이 당연히 좋지만, 다양한 요리의 재료로 활용해 고추 섭취를 늘림으로써 건강을 지키는 것도 한 가지 방법일 것입니다.

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